Cuba

November 2016.

Cuba touched my heart.

It enters straight in the top 10 of my best trip adventures.

It was the first time for me departing on my own with a group of unknown people. I have to say we were a cool group of people, well-matched, and our tour leader was a navigated traveler and this always makes the difference. If someone would ask me: things can go really bad or really well in a group like this, it depends on your attitude. If you are prepared to share space and time with people that might be very different from you, then you will get along. In the end it’s just for 2 weeks. Keep it relative.

We had a little bus and a local guide taking us around for 2 weeks.


Wherelse in the world can you stop on the highway (carretera central) and have mojito or a pina colada in a palm kiosk???

We slept in the casa particular almost everywhere and ate the food the restless ladies would cook for us for dinner and breakfast. It was fantastic to enter their houses and sometimes sleep in their own beds (you have to imagine that for a one night stay you pay an amount corresponding to an average month salary, so you can understand what a good deal this is).

I have been to other 3rd World countries before, but Cuba was different. In other places (Thailand for example) you slightly feel assaulted, you feel most of the time like a walking wallet, like a scam target. To the point of asking yourself if your presence there is really appreciated, if it actually does anything good for the people, for their economy, if it’s worth it, if it is not just the arrogant dream of the western man to go around the world and put a check on the map he has at home. (I do have a scratchmap myself by the way, just to keep it honest. And I do feel I want to see as many places as possible in my life… but sometimes I ask myself these questions.)

But Cuba is a peaceful place, and quite safe. We never felt in danger nor the people who asked us things bothered us or invaded our personal space. It is quite surprising though to realise that no one asks you for money directly, they actually can’t buy the things they wish because they don’t have them there. The shops look pretty sad. Shelfs and shelfs of the same 2 or 3 items.

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shelves full of the same product

So, instead, they ask you for t-shirts, make-up, soap, shoes, candies… I think I have seen the highest level of happiness ever into the eyes of a kid to whom we gave some candies, it made me think of my niece at home and all the toys she has and still wants more, and a candy is just a candy to her – not a treasure.

I give you an example: at the end of the trip I wanted to throw away my worn out sandals but my host lady asked me to give them to her instead. Can you feel proud or generous about something that? I felt a bit ashamed to be honest. But the dignity and the pride of the Cuban people really impressed me. They are very creative and reinvent constantly objects because they cannot throw them away; they have the best mechanics capable of repairing 100 times these old fashion colorful cars. Once I was riding a taxi that had my age! Rolando the driver was amasing. He took us on a moskvich up to the Sierra Maestra all in first gear. It was magical.

Culturally also Cubans are quite rich: such a mix of different origins and traditions and genetics. Cubans are blond as well as dark, they are white as well as mulatto. They can be quite different one another, but they are all integrated. Maybe living on an island and under a special regime helps to create cohesion, so it seemed to me quite a positive example to look at nowadays. I admire the way the aboriginal tradition managed to survive in a mélange with the imposed Christianity creating unique religious forms. (You know the story of this old Italian lady whose niece discovered she has been praying for years to a statue of a Star Wars character that she was believing was Saint Antonio? Well a bit like that, it made me think it’s not the form that counts but the meaning you put in it. In the Cuban Santeria in order to worship secretly their Orishas (semi-god and goddess) the people used to pray to the Christian saints, in this way they managed to keep their own beliefs alive and not being caught.)

Before departing, I found some people reacting a bit weird when I mentioned I was going to Cuba. People like insinuating things and being malicious, but I understood that the same geographical place can hide multiple types of destinations. Cuba is a typical example of such a bias.

All my friends who have been there before me and have similar points of view, where really enthusiastic. Most of all I wanted to go there before everything started to change too much. Well, timing couldn’t have been better because Fidel died while I was in the middle of the tour (we’ll get back to that later)!

On the same plane there were people going to a resort to spend 2 weeks at the beach during the day and with free alcohol at night. Each day the same. But holidays like that could be everywhere on earth, no??? Why bothering to go far? Other people (old people) going to meet their local partner for a relationship that is consumed few months per year. The habitual customers. And then people like me, the modest adventurous travelers.

You might already know I have a thing for the places I like to call “fucked up”, i.d.: falling apart, decadent and shabby (like certain Eastern European cities). Cuba has this flair throughout. But Havana especially. Havana avenues for me could easily beat the glamorous Champs-Elysees, no joking. There are so many beautiful palaces with that colonial style that everywhere else has been knocked down to make space to modern stuff, but if they ‘d just receive a little attention and care… and then there are little hidden gems, like restaurants and bars inside certain buildings that at first sight you would bet they are closed for imminent collapse danger. It’s all there to discover.

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The local mountain taxi – photo by Lucio P.

And then Fidel died. It was at the crack of dawn when we got up to depart for the tracking in the Sierra Maestra. And the rumor started spreading in the group as people from Italy were sending text messages about this epic event. We could not believe it, it was such a special day. We visited the camp site in the forest and got exhausted by the 6 hours trail. Unfortunately the downside of being part of Cuban history while it’s developing is that the atmosphere totally changed, they stopped playing music in the casa della musica of every town we visited, and also stopped serving alcohol in most of the places, including those for tourists. In any case you can choose only between 2 beer brands: Bucanero and Cristal, but still we were craving one of those at each dinner after long and hot days walking around or after 6 hours transfer on the bus.

sierra maestra

Sierra Maestra panorama

We bought the local newspaper as souvenir which was quite an adventure per itself, we watch the local TV which broadcasted with no pause all the events and all the interviews ever recorded on Fidel. We talked to the people and we felt their grief. Because despite all you can say to criticize this government, Fidel was one of the most important leaders of our century, a powerful symbol of a dated ideal. It’s not easy to judge what is good or bad. You have to see it with your eyes. You have to understand the value of freedom like we perceive it in our part of the world and that we give for granted most of the time. But really isn’t.

If I just can tell you one thing would be to take time to go see places like this in your life, where things work different than in our reality, because you come back with eyes wide open, you come back and you re-asses things, you re-weight your values. It’s like a mental reset to me.

Finally, the only few days at the beach for me were enough. The weather was mostly cloudy and windy – which is ok being during their winter, but not to really enjoying swimming or even sunbathing (occasionally raining).Don’t get me wrong, Caribbean sea is indeed wonderful and crystal clear. It all made me feel like I want to discover much more of Central America now. I hope it will inspire you too.

Oh, sorry, wait a minute, I was about to leave you without talking about food!!! I loved all the exotic fresh fruits and juices and things I never ate before like guayaba. We ate a lot of lobster as well, meals consist mainly of white or black rice with beans plus chicken or fish, some side dishes like platano chips, tapioca and yucca. Interesting fact: red meat is rare and quite expensive, reserved for tourists, because there is an actual law that forbid the population to kill cows.

Ok, You can go now.

Havana view terrace la Guarida

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Turchia

Camion con le tendine di pizzo.

Campi di girasole.

Non riesco a smettere di sorridere guardando il mondo da questo finestrino, il mio autista non parla inglese nè tantomeno io il turco, eppure abbiamo comunicato.

Palazzi in costruzione.

“Siamo in Turchia” dice buttanto il mozzicone dal finestrino (qui si fa cosi).

In questo preciso istante so perchè adoro viaggiare.

La stessa sensazione che si prova quando fai un tiro di sigaretta dopo molto tempo, ti fa girare la testa, un pochino.

L’energia che entra nei miei occhi ad ogni incontro con una cosa nuova.

Pensare in un modo diverso, e che le cose si fanno anche in un modo diverso.

Un tramonto.

Il mare alla fine di una strada in discesa.

Se ci pensi questo in fondo é lo stesso mare, solo da un lato diverso.

Un matrimonio con 500 invitati.

Eppure la sensazione di festa ha lo stesso sapore in ogni posto, celebrata con ogni ballo, pronunciata in un SI declinato in tante lingue.

Si adesso me lo ricordo perchè mi piace viaggiare.

Un nuovo aeroporto, una nuova valigia.

Una storia d’amore con una nuova città.

La luna piena sopra le nostre teste, esattamente sopra il mare.

Fumo denso, dal sapore di mela e menta ci avvolge.

Luci di navi in lontananza.

Henning’s theory

Money, Physical condition and Time are the three variables of this theory which really explains the course of the life of the modern human being. I am not going to waste time and will simply expalin the theory which speaks for itself:

  • When you have time and physical condition as a young individual, you have no money.
  • When you have money and physical condition as an adult, you have no time.
  • When you have money and time in your mature age, you have no more the best physical condition.

This axiom is so true for everyone who has a deep deisre to travel the world and go globetrotting from time to time… so what’s the sense of life then? Where are we all rushing to?

For me entering the worklife was a sort of release and i enjoyed not to study anymore. I enjoy in particular not to feel a constand underground pressure which accompanied my university years. I could do many things indeed but in the back of my mind I was always thinking about the exams to come. If i mange to exit the office at 5 pm nowadays, I just breath deeply and think: now it’s my time, what am I going to do now? I really leave all the worries behind, but I have to cope with the fact that this time is too short. On the other hand, it is also true that if you manage to go away even just from friday to sunday, the weekend magically has a flexion and appears to last sooooo much longer! I keep thinking about these things in these days: I look back and I am so happy I took the decision to quit Lucerne, I am so happy I had the courage to go travelling for 2 months. I defenetly will start planning my weekends ahead for this wonderful spring and go visit my friends scattered all over Europe.

WARNING this theory is unfotunately not universally valid, because for example, if you are a young italian you can find that at the end, at the time of your pension, you are still missing all the 3 variables at one time!!! So handle with care.

All rghts reserved to my friend Henning.

montalbano, sono

Io mi sono fatta persuasa che Montalbano è l’uomo della mia vita. Del resto la mia nonnina Giuseppina ci teneva tanto che me ne trovassi uono del loco così secondo lei in sicilia ci sarei tornata sempre. Mi ricordo che un po’ ci era rimasta male infatti quando le ho presentato il mio primo vero moroso all’età di 16 anni, il friulanissimo M., lei giustamente non poteva sapere che ne sarebbero passati molti altri di mezzo e per giunta sempre più nordici! Tanto per cominciare con il mio fidanzato storico tedesco B. ho fatto un bel tour della sicilia sud orientale con tanto di guida alla mano “i luoghi di Montalbano” (Sellerio, Palermo 2006). Abbiamo visto la sua casa, il barocco siciliano e tanti altri preziosi angolini in cui sono state girate le scene della fiction. In particolare, è interessante in questa guida lo sdoppiamento di itinerari tra i luoghi letterari e i luoghi della serie tv.

Insomma, Salvo incarna il mio amore per la sicilia e lo rispecchia per intero. Cene di pesce e vino siculo, la casa con la terrazza sul mare, le strade un po scassate coi muretti bassi di pietre, la vegatezione “accalorata”. Nell’episodio di stasera poi c’ha una mezza tresca con una certa Laura, cioè secondo voi, come faccio a non immedesimarmi???

In ogni caso il mio orgoglio viene da una delle prime puntate girate “la forma dell’acqua” perchè è ambientata nelle zone di casa mia: si vede la piazzetta di Marzamemi e il curvone sulla strada per Portopalo… poi ci ritorna recentemente nella puntata “la danza del gabbiano”; e per me che sono migrante sentire parlare il dialetto è pura aria di casa.

Mi sembra di sentire infatti un certo odore di pasta al forno proprio mentre vi scrivo…

ELENA IN ALGERIA

Dopo Praga e Varsavia ecco come una promettente italiana finisce a lavorare ad Algeri. Approda con un tirocinio e per ammmore, infatti con la fortuna che si ritrova finisce per mettersi con un algerino che però lavora in Italia! In Algeria lavora nel dipartimento tecnico di esecuzione contratti per una ditta che segue appalti per l’installazione di materiale nelle scuole; di tornare in Italia non ci pensa proprio, almeno per i prossimi cinque anni, nonostante le sommosse cittadine. Oggi 15 febbraio non lavora perché è il compleanno di Maometto. Recentemente doveva andare a un corso di formazione su alcune attrezzature in una zona a circa 25 km da Algeri, nella provincia di Boumerdes, zona al momento un po’ calda per la presenza di terroristi, le comunicazioni telefoniche sono interrotte e si sentono solo messaggi disturbati della polizia. Alle 5 del mattino Elena parte con la sua macchina di rappresentanza della ditta (una uno rossa anni ’80, tutta scassata, con un finestrino che si chiude solo se lo tiri su a mano) per andare a prendere il tecnico suo collega sotto casa, vicino alla gendarmeria del paesetto di Hamis (cioè una strada sterrata con sopra negozi all’ingrosso di elettrodomestici). Considerando che in arabo la differenza di pronuncia tra K e H è indecifrabile dall’orecchio umano, Elena dopo un po’ di vagabondare in autostrada, all’avvistamento del cartello “Khamiz 2 km” prende la prima uscita. Subito capisce di trovarsi ancor più vagabonda di prima, questa volta nella campagna algerina, al buio, al telefono col tecnico algerino in un misto di francese e arabo. Giunge ad un blocco stradale con tanto di sacchi di sabbia, blocco dell’esercito e mitra spianati. Tira giù il finestrino con le mani e chiede indicazioni in algerino maccheronico per Hamiz/Khamis/Khamis/Hamis. Le dicono di proseguire dritto –è sempre la risposta migliore. Alla fine giunge a un cartello con scritto Khamiz e trova una gendarmeria: perfetto! Telefona: “sono ad Hamis, alla gendarmeria, e tu? Anche io. Ma non ti vedo: Aspetta, no non ti vedo. Faccio il giro, non ti trovo… ti Passo il gendarme.” Ma neanche loro si capiscono tra loro stessi algerini. Insomma alla fine lei s trova a Khamiz e lui ad Hamis. Riprende l’autostrada e cerca, si ferma al deposito della Coca-Cola (questo almeno sarà un punto di indicazione abbastanza preciso, no?!) dove c’è la motorizzazione e le auto fanno la revisione. Revisione però si dice in arabo-francese controllo tecnico, perciò il tecnico sempre al telefono capisce che Elena ha perso il controllo della macchina! –“No, sto bene, ho anche tirato il freno a mano. Sono ferma, aspetta ti passo il parcheggiatore abusivo che te lo spiega lui.”- Alle ore 8 Elena incontra finalmente il tecnico, nonostante una sosta infinita, il parcheggiatore abusivo, che anche lui ha un cuore, mosso a pietà non le chiede neanche il pizzo. Elena col suo caschetto di capelli alla Caterina Caselli, ma coperta di tatuaggi old school, non è il tipo ideale di donna degli algerini, per questo la lasciano abbastanza tranquilla. Del resto ti fischiano sempre anche in Italia quando cammini… Elena è una che sperimenta e certamente non si barrica nei locali occidentali, costosi e posticci. Si butta, studia l’arabo, ed assiste spesso a scene in cui un tecnico si rivolge in napoletano stretto al corrispondente algerino… Secondo voi si capiscono?!

GINEVRA E ALTRI PENSIERI

Molti dicono che la svizzera francese non sia che altro che un pezzo distaccato di Francia. Effettivamente nei cantoni francesi c’è una atmosfera totalmente diversa, l’architettura è diversa, la gente è diversa, e pensano anche diverso! I cantoni francesi con l’aggiunta di Basilea (che per la posizione di contatto con le vicine Francia e Germania, nonostante sia un presidio tedesco, si affianca di più all’ apertura mentale di Berna) sono politicamente i più progressisti di tutta la svizzera e vi si concentra un cospicuo gruppo di movimenti di giovani europeisti, tanto che qui nel 2001 con il sostegno dei partiti democratici e verdi furono raccolte le 100.000 firme sufficienti per il referendum sull’ingresso nell’UE. Purtroppo il referendum venne in ogni caso respinto da tutti i cantoni con più del 70% dei NO. Si dice il voto fosse stato troppo prematuro.

Comunque sia, a Ginevra più del 40% della popolazione è composta da stranieri (tra cui spiccano curiosamente i portoghesi ancor prima dei francesi e altre 180 nazionalità). Gli mmigrati e i quartieri etnici donano un deciso tratto multiculturale a Ginevra. Nel quartiere Paquis sembra un po’ di essere in una banlieu parigina invasa da un certo odore di spezie e cous cous. Esploro la città. Come al solito faccio per entrare in una chiesa a caso. Entrare nelle chiese delle città che non conosco per me è un po’ come aprire finestre nascoste dell’animo umano: le chiese ti dicono parecchio al di là della religione praticata. Beh, nella prima chiesa in cui entro trovo invece un centro di ritrovo cittadino, una specie di centro sociale, della chiesa aveva solo la forma. Anche questa è una scoperta. Le persone sono molto gentili, quasi mi rincorrono per vedere se mi serve qualcosa. Fa freddo, perchè qui c’è un certo vento pungente che sale dal lago.

Ma che sfortuna il museo della Croce Rossa è proprio chiuso il giorno che ci vado io. In questa breve trasferta sto raccogliendo un sacco di idee che mi rimandano all’Italia, alla fine in ogni viaggio va così, uno fa kilometri e kilometri per poi ricongiungersi con ciò che gli è familiare! La CR è stata infatti fondata a Ginevra dallo svizzero Dunant nel 1862, dopo che egli aveva assistito ai tremendi esiti delle battaglie di San Martino e Solferino sul territorio italiano durante la Guerra di indipendenza. Insieme le truppe austriache e quelle franco-sarde persero un totale di circa 30.000 uomini che furono abbandonati sui campi di battaglia, allora Dunant cercò di radunare uomini e infermiere per portare assistenza come poteva. Il mio caro professor De Stefani all’epoca ci aveva pure portato a San Martino in gita, a vedere il museo della Croce Rossa Italiana… ed ora eccomi qui.

Lì di fronte c’e la sede delle Nazioni Unite. Sento un brivido che fa riaffiorare in me all’improvviso 2 lauree e 5 anni di studio universitario alla facoltà di Scienze Politiche dell’Università di Padova che giacevano al momento sotto 1 anno e mezzo di intenso lavoro nel turismo! Oddio, ho un attacco di febbre politica. In dieci minuti spendo 50 franchi in libri per rituffarmi nelle mie passioni nostalgiche. Un po’’ di emozione a percorrere i corridoi e immaginare se solo se avessi preso una strada diversa… del resto a Ginevra hanno sede 200 tra le più importanti organizzazioni governative e non del mondo.

Un altro segno: a Ginevra è nato nel 1712 Jan Jacque Rousseau, uno dei miei filosofi preferiti! Ginevra è anche una delle città più costose del mondo, infatti ogni due edifici c’è una galleria d’arte, e chi ha i soldi per comprarsi questi soprammobili?

Nei film o nella letteratura le donne che si chiamano Ginevra sono tutte signore di ferro, si veda una per tutte (la prima che mi viene in mente) quella di Re Artù.

Infine questa bella città è la seconda culla svizzera della riforma protestante, dove le idee di Calvino si sono diffuse facendo eco al collega zurighese Zwingli.

Per chiudere tappa ristoro rigorosamente consigliata da Lonely Planet: entrecote con burro ed erbette al Cafè de Paris. Questo viaggetto mi ha dato proprio una boccata d’aria in tutti i sensi; concordo, questa è tutta un’altra Svizzera.

Budapest

Budapest- 3 days. the alarm rings at 5AM, the lake is beautiful and shines in the rising sunlight. I go with my small trolley polly. I am an advanced traveller already: check in on line and miles on more in my wallet. I sit next to a rich Pakistan man who lives in Dubai (here i think is already the destiny who is calling me, this is a certain sign of my future plans coming to life) and a swiss-hungarian woman. As it happened regularly on the train, he starts spying in the papers I am reading: my negotiation notes. I feel good, a bit excited for my first business trip totally alone. in the end he obviously wants to talk: he tells me about his daughter who lives in switzerland, he asks me about my life and he invites me to Dubai. Can this be a coincidence? Well just two months later this episode I will go to Dubai for real… He also offers me ajob saying that with my master my first salary in Dubai will be around 5000 USD a month. Should I send him my resume?! I eat fornetti in the subway station, I discovered fornetti for the first time in Croatia, summer 2007. I ask always a mix of them and I love picking them up and discover what’s inside, one by one, sweet and salted. i get lost and I am late for my second meeting: I take a cab.


a view of the danube and the parliament

In these moments I always feel exactly like Carrie in sex and the city! The funny thing is that when I ask for directions in a bar where no one speaks english, i find my self in the street instead of in the square with the same name. Anyway this old man, could be my grandpa, says he wants to drive me there. For one second i start thinking that actually also

when i get on taxi there is no real way i can assume i am gonna be safer, and that the driver won’t take me soemwhere unknown… but anyway I decide to be careful even if my heart always shakes a bit whenever I see a grandpa. I miss mine too much. In fact I want to adopt one sooner or later. I visit 4 hotels in a row and I feel so good for my longest business performance ever! Then it rains, suddenly. I go to a laser show in the evening, sounds cool, but is actually pretty poor, I kind of fal asleep, but enjoy also the things that go wrong.

Part of the journey -I say. Finally at 22.00 I sit in a super nice restaurant outside on a small table. I am alone. and waiter gives me this short look of compassion. The food is gourgeous, there is a spiced indian carrot and corn soup just delicious, with some fried carrots in julienne on top. Tenderlion beef with vegetables as main course. Eastern EU is so cheap. I think about going to the hairdresser and maybe do some esthetic treatments.

Since I have to stay here all alone, at least i try to make the best out of it. This morning on my flight I thought that if I would be a hostess -which was one of my childhood dreams, besides becoming an english teacher-  I would give to my first passenger of the day a big responsability in influencing my working mood. So I decide to smile convincly to mine, since this is the first morning flight and i am her first passenger. She smiles back, just a second more than necessary: maybe we understand each other. On the second day I end up in a strange area of the city eating at the restaurant chain Thanks God it’s Friday: fried mac and cheese I could not believe something like that existed.

My alfredo noodles are just too much after my visit to the oldest thermal bath of town. My local agent takes me to the marvellous strudel factory, no need to tell you how gourgeous the strudel is. But what is curious is actually the sour cherry soup that I order as main dish!


the thermal baths

The Hungarian parliament is the third biggest parliament in the world, because of course it was meant to serve the whole Austro-Hungarian Empire at the time. It was build super modern with a system of heating and air conditioning. There St. Stephen stands in the form of a statue in the central hall, embracing the krown, as the very first King of Hungary. Trattoria Venezia cuddles me a bit with some nice italian food before flying back home. It is the end of july 2010. And I do a little step forward in direction of me as a woman (business woman).